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皇帝的老婆为什么被称为“后”?

  皇帝真的有“七十二妃”吗?

  所谓七十二嫔妃,不过是泛指皇帝后宫人数的众多,实际上皇帝后宫侍妾的数目远比七十二多。《管子小匡》即言:“九妃六嫔,陈妾数千。”《礼昏仪》则言周代后妃制曰:“古者天子后立六宫,三夫人,九嫔,二十七世妇,八十一御妻。”可见早在诸侯时期,国君的妻妾已甚众了。

  

  秦汉之时秉承周制,建立了中国封建社会的后妃制,以皇帝为中心,皇帝之母称皇太后,祖母称太皇太后,嫡妻称皇后。由于秦的时代短暂,所以完备的后妃体制及其等级划分实际执行于汉代。

  汉代的后妃爵列八品:即皇后、夫人、美人、良人、八子、七子、长使、少使。自汉武帝、汉元帝始,后宫三千嫔妃又扩至十四个等级,即昭仪、婕妤、娥、容华、美人、八子、充依、七子、良人、长使、少使、五官、顺常、无涓。东汉时又化繁为简,六宫仅有皇后、贵人之称,其下只设美人、宫人、采女三等。

  

  为什么称皇帝的老婆为“后”?

  “后”原为君主之意。在《诗经》上载:“商之先后,受命不殆,在武丁孙子。”郑玄所做的注解中说:“后,君也。”而在周朝以前,天子之妻都被称为“妃”,周朝开始则称为“后”。

  如《礼记曲礼下》记载:“天子之妃曰后。”到了秦始皇统一六国之后,改天子为皇帝,并制定皇帝的正妻为皇后的后妃制度。不过较完备的后妃制度和等级划分到了汉代才开始实际执行。《汉书高帝纪下》:“尊王后曰皇后,太子曰皇太子。”

  

  在甲骨文里,“后”字形为:人在左下方是一口字,右上方是一拢起的手。但自金文将字形成镜像般翻转,拢起的手移到左上方,便一直沿用至今。

  《说文解字》上载:“后,继体君也,像人之形,施以告四方,发号者,君后也。”因为在远古氏族部落中,一般发号施令者为女性的权威,所以“后”的意思为有权威的女性长辈。在甲骨文的卜辞中,“后”还经常被用来代指氏族中的女性首领。所以,也因而被引申为帝王的正妻等含义。

  

  皇后在后宫的地位就如同天子,是众妃子之主。如《周礼天宫内宰》曰:“王后帅六宫之人。”


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